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美国NASA卫星持续对准:地球“天空之镜”奇观6年间变化巨大
发布时间:2020-01-06
 

2014年6月,当国际空间站的宇航员鸟瞰地球并用相机记录地球表面的种种奇观时,他们注意到了奇妙的一幕——南美洲的崇山峻岭中有两片洁白的“湖泊”,斜射的阳光在周遭的山脉后投下长长的影子,投落在白色的“湖泊”之上。

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这片白色的“湖泊”并非真正的湖泊,它们的真面目是“盐沼”,宇航员在太空中看到的这两片崇山峻岭中的盐沼正式世界上最大的盐沼——乌尤尼盐沼(Salar de Uyuni),它位于南美洲玻利维亚的Altiplano,面积为10582平方公里。因为盐沼范围广阔而且表面稳定,盐沼的水具有非常强烈的反射,人在其中宛如身在一片镜子中,因此乌尤尼盐沼也被称为“天空之镜”。

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“天空之镜”乌尤尼盐沼景观

盐沼的存在源于数万年前的几个古老大湖。在大约15000年前,这些古老大湖面积逐渐缩小,而在湖泊盆地中因为长期的地质环境沉积了大量的碳酸钙、石膏、盐和其他矿物质,最终形成了大范围的盐沼,在过去几千年来,当地最终形成了厚厚的“盐壳”,在许多地区,盐壳的厚度超过10米。

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美国宇航局(NASA)的卫星于2013年4月12日获得了盐沼的照片,科学家们开始注意到乌尤尼盐沼南端的建筑物和正在发展起来的工业设施——工厂将盐沼深层富含锂的盐水分流到带有塑料衬里的矩形蒸发池中,在那里,阳光和风通过蒸发将锂盐、矿物盐和其他物质分开,盐水通常会在蒸发池中停留约六个月,锂和其他矿物最终在附近的工厂加工和运输。

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而在2019年1月,盐沼南部的设施出现了明显增长,多彩的蒸发池在白色的盐沼中熠熠生辉,这表明当地正在对盐沼的资源展开一系列的开发。

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但对于乌尤尼盐沼盐沼来说,开发盐沼中的锂矿有一些挑战,比如当地相对多雨和凉爽的天气意味着盐水蒸发的时间比该地区其他锂矿开采需要的时间长,乌尤尼盐沼的盐水含有异常高浓度的镁和钾,在后续的加工过程中必须将其除去,这使得开采锂成本更高了。不过,地质学家认为,乌尤尼盐沼下方有世界上第二大的锂沉积物,据美国地质调查局估计,玻利维亚拥有全球约15%的锂。而随着电子产业的发展,锂电池成为许多电子产品的重要部件,全球对锂的需求显著上升,研究者认为这是乌尤尼盐沼的工厂范围在过去六年中逐渐扩大的主要原因。

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除了游客和锂矿工,乌尤尼盐沼也吸引了地球科学家——盐沼拥有大而稳定的平坦表面,同时具有“天空之镜”的特性,非常像冰盖,是测试新发射的卫星传感器的理想位置。